Bolha de Ar

A Invenção da Bolha de Ar

Dois inventores transformaram uma experiência fracassada num produto irresistivelmente poderoso.

Quando o jovem Howard Fielding embalou cuidadosamente a invenção incomum do seu pai, ele não tinha ideia de que sua próxima ação faria dele um criador de tendências.

Nas suas mãos havia um lençol de plástico com colisões cheias de ar. Enquanto tocava naquele plástico com bolhas engraçadas, ele não resistiu à tentação: começou a rebentá-las, assim como grande parte do resto do mundo passou a fazer desde então. E então Fielding, que tinha cerca de 5 anos na época, tornou-se a primeira pessoa, por diversão, a usar o Plástico de Bolha de Ar.

A invenção revolucionou a indústria naval e tornou possível a era do comércio eletrónico, protegendo biliões de produtos embarcados em todo o mundo a cada ano. “Eu lembro-me de olhar para aquelas bolhas e o meu instinto era apertá-las”, diz Fielding. “Eu digo que sou a primeira pessoa a usar a Bolha de Ar, mas tenho certeza de que não é verdade. Os adultos da firma do meu pai provavelmente fizeram-no para garantir a qualidade. Mas eu provavelmente fui a primeira criança. Ele acrescenta com uma risada: “Foi realmente muito divertido. As bolhas eram muito maiores e fizeram um barulho muito alto”.

O pai de Fielding, Alfred, foi co-inventor do Plástico de Bolha de Ar com o seu sócio comercial Marc Chavannes, um químico suíço. Eles estavam a tentar criar um papel de parede texturizado em 1957 que atraísse a crescente geração Beat.

Eles colocaram dois pedaços de cortina de chuveiro de plástico através de uma máquina seladora de calor, mas ficaram desapontados – a princípio – pelos resultados: uma folha de filme com bolhas de ar presas. No entanto, os inventores não descartaram totalmente a sua falha.

Eles obtiveram a primeira de várias patentes para o processo e o equipamento de estampagem e laminação de materiais, depois começaram a pensar em usos: mais de 400, na verdade. Um deles – o isolamento de estufas – saiu da estampagem e acabou por ser tão bem-sucedido quanto o papel de parede texturizado. O produto foi realmente testado em estufas, mas mostrou-se ineficaz.

Para continuar a desenvolver o seu produto incomum, que foi batizado de Bubble Wrap, Fielding e Chavannes fundaram a Sealed Air Corp. em 1960, até que decidiram, no ano seguinte, usá-lo como material de embalagem e encontraram o sucesso.

A IBM havia recentemente introduzido a unidade 1401 – considerado o modelo T da indústria de computadores – e precisava de uma maneira de proteger o delicado dispositivo durante o trânsito. O resto, como dizem, é história.

 

“Foi a resposta para os problemas da IBM”, diz Chad Stephens, vice-presidente de inovação e desenvolvimento da Divisão de Cuidados com o Produto da Sealed Air. “Eles poderiam enviar os seus computadores sem danos. Isso abriu as portas para muitas outras empresas começarem a usar o Plástico de Bolha de Ar.”

Pequenas empresas de embalagem rapidamente adotaram a nova tecnologia. Para eles, o Plástico de Bolha de Ar era uma dádiva de Deus. Anteriormente, a melhor maneira de proteger um item durante o envio era cercá-lo com papel de jornal enrolado. Era uma bagunça, já que a tinta dos jornais antigos frequentemente se apagava do produto e dos que o manuseavam. Além disso, não oferecia muita proteção.

A Sealed Air começou a crescer quando o Plástico de Bolha de Ar surgiu. O produto evoluiu para diferentes formas, tamanhos, resistências e espessuras para usos expandidos: grandes e pequenas bolhas, folhas largas e curtas, rolos grandes e curtos. Enquanto isso, mais pessoas estavam a descobrir a alegria de estourar aqueles bolsos cheios de ar (até Stephens admite ser um poderoso alívio do stress). 

Ainda assim, a empresa não estava a lucrar. É quando o T.J. Dermot Dunphy se tornou CEO em 1971. Ele ajudou a aumentar as vendas anuais de US $ 5 milhões em seu primeiro ano para US $ 3 bilhões em 2000, quando deixou a empresa. “Marc Chavannes era um visionário e Al Fielding era um engenheiro de primeira classe”, diz Dunphy, que aos 86 anos ainda trabalha todos os dias na sua empresa de investimento e administração de participações, a Kildare Enterprises. “Mas nenhum dos dois queria administrar a empresa.

Eles só queriam trabalhar nas suas invenções. Empreendedora por formação, a Dunphy ajudou a Sealed Air a estabilizar a sua operação e a diversificar a sua base de produtos. Ele até expandiu a marca para a indústria de piscinas. Durante vários anos, as capas de piscina Bubble Wrap eram extremamente populares. Com grandes bolsas de ar, as capas ajudaram a prender os raios solares e a reter o calor de forma a que a água da piscina permanecesse quente, embora essas bolhas não fossem estaladiças. A empresa acabou a vender a linha. Barbara Hampton, esposa de Howard Fielding, que coincidentemente é especialista em informações sobre patentes, é rápida a apontar como as patentes permitiram que o seu sogro e o seu parceiro fizessem o que faziam. Ao todo, foram concedidas seis patentes para o Bubble Wrap, a maioria das quais tratava do processo de estampagem e laminação de plástico e do equipamento necessário. Na verdade, Marc Chavannes recebeu duas patentes anteriores para filme termoplástico, mas provavelmente não tinha em mente as bolhas poderosas quando ele fez. “Uma patente fornece a uma pessoa criativa a oportunidade de colher os frutos das suas ideias”, diz Hampton.

Artigos Relacionados